Saturno se convierte en el planeta con más lunas del Sistema Solar

Saturno se convierte en el planeta con más lunas del Sistema Solar

Por Milenio

Hasta este lunes, Júpiter era el planeta del Sistema Solar con más lunas conocidas (79), pero Saturno le arrebató el primer puesto pues, tal y como acaba de anunciar la Unión Astronómica Internacional, se han descubierto 20 nuevos satélites, por lo que tiene al menos 81.

Las nuevas lunas descubiertas tienen un diámetro de unos cinco kilómetros. Según precisó el Minor Planet Center, 17 de esos satélites se mueven en una órbita opuesta a la rotación del planeta alrededor de su eje, mientras que las otras tres rotan en la misma dirección que Saturno.

De las 20 nuevas lunas, las dos más próximas al planeta tardan dos años en orbitarlo mientras que las más lejanas necesitan tres años para dar una vuelta completa alrededor de él.

Según explicó en un comunicado de prensa Scott S. Sheppard, el científico de la Institución Carnegie para la Ciencia que lideró el descubrimiento, “estudiar las órbitas de estas lunas puede revelar su origen, además de proporcionar información sobre las condiciones que había en el entorno de Saturno en la época en la que se formaron”.

Dos imágenes tomadas por el telescopio Subaru con una hora de diferencia. La barra naranja muestra una de las nuevas lunas.

Nombres elegidos por el público

El descubrimiento de estas 20 lunas se hizo con el telescopio Subaru situado en el volcán Mauna Kea de Hawaii. “Estamos completando el inventario de pequeñas lunas alrededor de planetas gigantes utilizando algunos de los mayores telescopios del mundo”, señala Sheppard, que destaca el papel “crucial” de estos satélites, pues les ayudan a determinar cómo se formaron y evolucionaron los planetas del Sistema Solar.

El año pasado, Sheppard descubrió 12 nuevas lunas orbitando Júpiter. La Institución Carnegie invitó entonces a los ciudadanos a participar en un concurso online para elegir los nombres de cuatro de ellas. Tal fue el éxito de la convocatoria que, como ha adelantado Sheppard, han decidido repetir la experiencia para bautizar las nuevas lunas descubiertas en Saturno. Saturno alberga dos de las las lunas más interesantes del Sistema Solar: Titán y Encélado.

La primera es la más grande de las de este planeta y tiene atmósfera mientras Encélado es un mundo helado de 500 kilómetros de diámetro, la décima parte de Titán. Junto con Europa, una luna de Júpiter, estos tres satélites son los mundos en los que los científicos tienen más esperanzas de encontrar algún tipo de vida.